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Asunto:[GAP] Agua en la Luna
Fecha:Miercoles, 20 de Abril, 2005  20:27:13 (+0200)
Autor:Guillermo <guillermo @.....es>

Artículo de divulgación científica de la Nasa

Agua en la Luna

¿Sólo tenemos que ir a recogerla?
Algunos investigadores creen que existe agua en la Luna,
al alcance de los exploradores humanos.

Jueves 14 de abril de 2005.- La Luna, el primer objeto del cielo
nocturno que hemos visto la mayoría de nosotros, continúa siendo un
misterio. Tormento de poetas, buscada por jóvenes enamorados, estudiada
intensamente por astrónomos durante cuatro siglos, examinada por
geólogos durante los últimos cincuenta años, visitada por doce humanos,
ese es el satélite de la Tierra.

Y ahora, cuando estamos pensando en construir allí una casa permanente,
surge la pregunta primordial: ¿Hay agua en la Luna? Aunque no haya sido
detectada de manera definitiva, evidencia reciente sugiere que sí
existe.

¿Por qué ha de existir agua en la Luna? Sencillamente por la misma razón
que hay agua sobre la Tierra. Una de las teorías preferidas es que esa
agua como tal, o sus componentes hidrógeno y oxígeno, fue depositada
sobre la Tierra durante su temprana historia, (principalmente durante el
final de un "período intenso de bombardeo" hace 3 mil 900 millones de
años), por los impactos de cometas y asteroides. Como la Luna comparte
la misma zona del espacio que la Tierra, también debe haber recibido su
porción de agua. Sin embargo, dado que tiene solo una pequeña parte de
la gravedad terrestre, la mayoría del agua que llegó a la Luna debe
haberse evaporado, y flota desde hace mucho tiempo en el espacio
exterior. La mayoría, pero quizás no toda.

Antiguamente, los observadores creían que la Luna tenía agua en
abundancia. De hecho, llamaron mares a las grandes llanuras de lava como
la Mare Imbrium. Pero cuando Neil Armstrong y Buzz Aldrin aterrizaron en
la Luna en 1969, no pisaron agua en el Mar de la Tranquilidad, pero sí
roca basáltica. Nadie se sorprendió de eso; la idea de los mares lunares
había sido reemplazada hacía décadas por la de llanuras de lava.

A mediados de los años 60, durante la preparación del programa Apolo,
las preguntas sobre la presencia de agua en la Luna no tenían una alta
prioridad. Los geólogos y astrónomos estaban divididos en ese momento
sobre si la superficie lunar era el resultado de fuerzas volcánicas
interiores o de fuerzas cósmicas exteriores. Grove Carl Gilbert ya tenía
la respuesta en 1893. Este famoso geólogo sugirió que grandes objetos
asteroidales golpearon la Luna, formando sus cráteres. Ralph Baldwin
articuló la misma idea en 1949, y Gene Shoemaker revivió nuevamente esa
idea alrededor de 1960. Shoemaker, casi solo entre sus geólogos
contemporáneos, vio a la Luna como un importante objetivo en la Geología
de campo. Vio los cráteres de la Luna como lógicos lugares de impactos
que no se formaron gradualmente durante eones, si no explosivamente en
segundos.

Los vuelos del Apolo confirmaron que el proceso geológico dominante en
la Luna es el de los impactos. Ese descubrimiento, a su vez, introdujo
una nueva pregunta: Ya que probablemente el agua de la Tierra fue
depositada en gran medida por cometas y asteroides, ¿Podría este proceso
haberse repetido en la Luna?, y ¿podría encontrarse algo de esa agua
allí todavía?

En 1994, la nave espacial Clementine de SDI-Nasa orbitó la Luna y trazó
un mapa de su superficie. En un experimento, la Clementine emitió
señales de radio en los sombreados cráteres cerca del polo sur de la
Luna. Las señales de regreso, recibidas por antenas en la Tierra,
parecían venir de material helado.

Eso tiene sentido. Si hay agua en la Luna, probablemente esté escondida
en las sombras permanentes de cráteres profundos, fríos; helada y
sólida, y a resguardo de su vaporización por la luz del Sol.

Hasta aquí todo parecía enlazar bien, pero... los datos de la Clementine
no eran concluyentes, y cuando los astrónomos intentaron encontrar el
hielo en los mismos cráteres usando el gigante radar de Arecibo en
Puerto Rico, no lo consiguieron. Quizá Clementine, de alguna forma, se
había equivocado.

En 1998, la Nasa envió otra nave espacial, la Lunar Prospector, a
comprobarlo. Utilizando un dispositivo llamado espectrómetro de
neutrones, Lunar Prospector exploró la superficie de la Luna en busca de
minerales ricos en hidrógeno. Nuevamente los cráteres polares emitieron
una señal intrigante, las proporciones de neutrones indicaban hidrógeno.
¿Podría ser esto el "H" en el H2O? Muchos investigadores creen que sí.

El Lunar Prospector fue sacrificado en aras de la búsqueda. Cuando
terminó la principal misión de la nave espacial, la Nasa decidió
estrellar el Prospector cerca del polo sur de la Luna, esperando liberar
un poco de la fina capa de agua. El satélite de la Tierra podría
convertirse brevemente en un cometa que libera alguna cantidad de vapor
de agua.

El Lunar Prospector se estrelló, tal como estaba planeado, y varios
equipos de investigadores trataron de descubrir la nube, pero sin éxito.
O no había agua, o no había suficiente agua para ser descubierta por los
telescopios terrestres, o bien los telescopios no estaban apuntando al
lugar correcto. En cualquier caso, no se descubrió agua tras el impacto
del Prospector.

En el 2008, la Nasa planea enviar una nueva nave espacial a la Luna. El
Orbitador de Reconocimiento Lunar (LRO siglas en inglés de Lunar
Reconnaissance Orbiter), dotado de sensores avanzados que pueden
detectar el agua de cuatro formas distintas. Los científicos están
esperanzados que LRO responda a la cuestión del agua en la Luna de una
vez por todas.

Nuestro interés no es únicamente científico. Si realmente debemos
construir una base en la Luna, la presencia de agua allí significaría
una gran ventaja para su construcción y utilización. Han pasado 35 años
desde que pusimos el primer pie en la Luna. Ahora, ojos ambiciosos ven a
nuestro satélite no como un lugar para visitar, sino como un lugar para
vivir.

Créditos y Contactos
Autores: David H. Levy, Dr. Tony Phillips
Funcionario Responsable de Nasa: Ron Koczor
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Curador: Bryan Walls
Relaciones con los Medios: Steve Roy
Traducción al español: Xavier Civit / Carlos Román
Editor en español: Héctor Medina

El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de
la Nasa patrocina el Portal de Internet de Science@... que incluye a
Ciencia@... La mión de CiCiencia@... es ayudar a púúblico a eteender
cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la Nasa y
colaborar con los científicos en su labor de difusión.

Este artículo fue traducido al español con el apoyo de Astroseti.org

Enlace directo al artículo original en español:
http://ciencia.nasa.gov/headlines/y2005/14apr_moonwater.htm?list374952


 



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