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Asunto:[GAP] No aspiren el polvo lunar
Fecha:Martes, 3 de Mayo, 2005  20:22:58 (+0200)
Autor:Guillermo <guillermo @.....es>

Artículo de divulgación científica de la Nasa

No aspiren el polvo lunar

Cuando los humanos regresen a la Luna y viajen a
Marte, deberán tener cuidado con lo que inhalen.

Viernes 22 de abril de 2005

Esta es una historia verdadera. En 1972, el astronauta de la Apolo
Harrison Schmitt, olió el aire de su Módulo Lunar, el Challenger. "Huele
a pólvora aquí dentro", dijo. Su comandante, Gene Cernan, estuvo de
acuerdo. "Así es, ¿verdad?"

Los dos astronautas acababan de regresar de una larga caminata lunar por
el valle Taurus-Littrow, cerca del Mar de la Serenidad. Huellas
polvorientas marcaban su ingreso a la nave espacial. Ese polvo llegó al
aire —y éste se volvió maloliente.

Más tarde, Schmitt se sintió congestionado y se quejó de "fiebre de heno
por polvo lunar". Sus síntomas desaparecieron al día siguiente; nada
grave. Pronto regresó a la Tierra y la anécdota se perdió en la
historia.

Pero Russell Kerschmann nunca la olvidó. Él es un patólogo del Centro de
Investigación Ames de la Nasa y estudia los efectos del polvo mineral en
la salud humana. La Nasa está planeando volver a enviar gente a la Luna
y a Marte. Ambos son mundos polvorientos, extremadamente polvorientos.
Inhalar ese polvo, dice Kerschmann, podría ser nocivo para los
astronautas.

"El verdadero problema son los pulmones", explica. "De alguna manera, el
polvo lunar se parece al polvo de sílice en la Tierra, el cual produce
silicosis, una enfermedad grave". La silicosis, que solía ser llamada
"enfermedad del cantero", llamó la atención del público por primera vez
durante la Gran Depresión, cuando cientos de mineros que cavaban el
túnel Hawk's Nest a través de la Montaña Gauley en Virginia del Oeste
murieron unos cinco años después de haber respirado polvo fino de cuarzo
que era lanzado al aire al taladrar en seco, a pesar de que habían
estado expuestos a él durante apenas unos meses. "Fue uno de los mayores
desastres causados por una "enfermedad ocupacional" en la historia de
los Estados Unidos", explica Kerschmann.

Esto no necesariamente les sucederá a los astronautas, asegura, pero es
un problema del que debemos estar conscientes —y del cual tenemos que
protegernos.

El cuarzo, la principal causa de la silicosis, no es químicamente
venenoso: "Usted podría comerlo y no enfermarse", continúa. "Pero cuando
el cuarzo está recién molido en partículas de polvo de menos de 10
micrones (a modo de comparación, un cabello humano mide un poco más de
50 micrones de ancho) y entra a los pulmones, entonces las partículas
pueden incrustarse en los diminutos sacos alveolares y en los conductos
en los que se intercambian el oxígeno y el anhídrido carbónico. Más aún,
las células blancas del sistema inmunológico se suicidan cuando intentan
tragarse a las partículas de aristas afiladas para llevarlas a la
sangre. En su forma aguda, la silicosis hace que los pulmones se llenen
de proteínas sanguíneas, "y es como si la víctima se sofocara
lentamente" por una enfermedad similar a la neumonía.

 El polvo lunar, al ser un compuesto de silicio igual que el cuarzo,
tampoco es (hasta donde sabemos hoy) venenoso. Pero al igual que el
polvo de cuarzo del túnel Hawk's Nest, es extremadamente fino y
abrasivo, casi como vidrio pulverizado. Los astronautas de varias de las
misiones Apolo descubrieron que se pega a todo y que era casi imposible
quitarlo; una vez que llegaba al interior del Módulo Lunar, parte de él
llegaba fácilmente al aire, irritando pulmones y ojos.

El polvo marciano podría ser aún peor. No sólo es un irritante mecánico
sino que podría tal vez ser un veneno químico. Marte es rojo porque su
superficie está compuesta principalmente de óxido de hierro (herrumbre)
y óxidos de otros minerales. Algunos científicos sospechan que el
polvoriento suelo de Marte podría ser un oxidante tan fuerte que
quemaría cualquier material orgánico tal como los plásticos, el hule o
la piel humana tan violentamente como la lejía sin diluir o el
blanqueador para lavar.

"Si le cae polvo marciano sobre la piel, le produciría quemaduras", cree
el profesor de ingeniería Stein Sture, de la Universidad de Colorado,
quién estudia materiales granulares como el polvo lunar y marciano para
la Nasa. Ya que no se han traído hasta aquí muestras de Marte, "no
sabemos qué tan fuerte es, pero podría ser muy agresivo".

Además, de acuerdo con datos de la misión Pathfinder, el polvo marciano
podría contener también rastros de metales tóxicos, incluyendo arsénico
y cromo hexavalente —un material de desecho carcinógeno que aparece en
la película documental Erin Brockovich (Universal Studios, 2000). Este
fue el sorprendente descubrimiento de un reporte en el 2002 del National
Research Council, llamando A Salvo En Marte: Medidas de Precaución
Necesarias para Mantener Operaciones Humanas en la Superficie Marciana.

 El reto que presenta el polvo sería especialmente agudo durante los
vendavales que ocasionalmente cubren a Marte desde los polos hasta el
ecuador. El polvo azota el aire, desgastando todas las superficies
expuestas y metiéndose en cada grieta. No hay dónde esconderse.

Para encontrar maneras de aminorar estos riesgos, la Nasa pronto
empezará a invertir en el Proyecto Polvo, un estudio de cuatro años
encabezado por Masami Nakagawa, profesor asociado del Departamento de
Ingeniería Minera de la Escuela de Minas de Colorado. El Proyecto Polvo
estudiará tecnologías como la cobertura con una película delgada que
repele el polvo de las herramientas y otras superficies, así como
técnicas electrostáticas para sacudir o quitar de algún otro modo el
polvo de los trajes espaciales.

Estas tecnologías, tan cruciales en la Luna y Marte, también podrían ser
útiles en la Tierra, al proteger a la gente del polvo con aristas
filosas o del polvo tóxico en nuestro propio planeta. Algunos ejemplos
incluyen el polvo alcalino que sopla desde los lagos secos en los
desiertos norteamericanos, del polvo de madera de los aserraderos y las
explotaciones forestales y, por supuesto, del polvo abrasivo de cuarzo
en las minas.

El camino a las estrellas está sorprendentemente empolvado. Pero, dice
Kerschemann, "Creo firmemente que es un problema que puede controlarse".

Enlace directo al artículo en español con fotografías:
http://ciencia.nasa.gov/headlines/y2005/22apr_dontinhale.htm?list374952
Escuchen esta historia, ya sea vía transmisión contínua de audio o
descargando este archivo de audio a su computador.

Créditos y Contactos
Autores: Trudy E. Bell, Dr. Tony Phillips
Funcionario responsable de NASA: Ron Koczor
Editor de producción: Dr. Tony Phillips
Curador: Bryan Walls
Relaciones con los medios: Steve Roy
Traducción al español: Covadonga Escandón / Carlos Román
Editor en español: Héctor Medina

El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de
la Nasa patrocina el Portal de Internet de Science@... que incluye a
Ciencia@... La mión de CiCiencia@... es ayudar a púúblico a eteender
cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la Nasa y
colaborar con los científicos en su labor de difusión.

Este artículo fue traducido al español con el apoyo de Astroseti.org


 



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