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Asunto:[GAP] En busca del agua lunar
Fecha:Miercoles, 11 de Mayo, 2005  11:12:31 (+0200)
Autor:Guillermo <guillermo @.....es>

Artículo de divulgación científica de la Nasa

En busca del agua lunar

El agua es esencial para la exploración de mundos extraterrestres.

Jueves 28 de abril de 2005

La próxima vez que mire hacia la Luna, deténgase por un momento y piense
en esto: Los humanos realmente hemos caminado sobre la Luna, y ahora
mismo la maquinaria se pone de nuevo en movimiento para una vez más
enviar personas a nuestro satélite.

Esta vez los objetivos son mucho más ambiciosos que en los días del
programa Apolo. La nueva visión de la Nasa sobre la exploración espacial
explica detalladamente una estrategia a largo plazo para convertir a la
Luna en un peldaño hacia Marte y más allá. La Luna, tan cercana y
accesible, es un gran lugar para probar las nuevas tecnologías,
decisivas para conquistar mundos extraterrestres antes de aventurarnos
por el sistema solar.

La posibilidad de una base lunar depende principalmente de la
disponibilidad de agua. Los colonos necesitan agua para beber. Necesitan
el agua para cultivar sus plantas. También pueden fragmentar el agua
para generar aire (oxígeno) y combustible para los cohetes (oxígeno +
hidrógeno). Además el agua es sorprendentemente eficaz para bloquear las
radiaciones del espacio. Cubriendo la base con algunos centímetros de
agua ayudaríamos a proteger a los exploradores de las erupciones solares
y de los rayos cósmicos.

El problema es que el agua es densa y pesada. Llevar grandes cantidades
de la Tierra a la Luna resultaría excesivamente costoso. Establecerse en
la Luna sería mucho más fácil si el agua ya estuviera allí.

Esto podría ser posible. Los astrónomos creen que los cometas y
asteroides que impactaron hace eones en la Luna pudieron dejar agua. La
Tierra pudo haber recibido el agua de la misma forma. El agua sobre la
Luna no dura mucho tiempo. Se evapora con la luz del Sol y se pierde en
el espacio. Podría existir sólo en las frías sombras de cráteres
profundos, congelada y oculta. Y ciertamente depósitos de hielo pueden
encontrarse en esos lugares. En los años 90, dos naves espaciales, Lunar
Prospector y Clementine, encontraron señales prometedoras en sombreados
cráteres cerca de los polos lunares, en un volumen aproximado de 1
kilómetro cúbico. Los datos, sin embargo, no fueron concluyentes.

Para averiguar si verdaderamente el hielo lunar está allí, la Nasa
planea enviar un explorador robótico, el LRO, siglas en inglés de
Orbitador de Reconocimiento Lunar. Su lanzamiento está programado para
el 2008, y orbitará la Luna por lo menos durante un año. Llevará a bordo
seis instrumentos científicos diferentes. El LRO trazará un mapa del
ambiente lunar con un detalle nunca antes visto.

"Esta es la primera de una serie de misiones" dice Gordon Chin,
científico del proyecto LRO en el Centro Goddard de Vuelos Espaciales de
la Nasa. "Le seguirán más robots, aproximadamente uno por año, hasta
llegar al vuelo tripulado previsto antes del año 2020".

El instrumental del LRO hará muchas cosas, trazará mapas y fotografiará
la Luna con todo detalle, comprobará su radiación ambiental y, no menos
importante, tratará de encontrar agua.

Por ejemplo, la nave espacial LAMP, siglas en inglés del Proyecto de
Cartografía Lyman-Alpha, intentará escudriñar de manera minuciosa en la
oscuridad de los cráteres permanentemente sombreados en los polos de la
Luna, buscando evidencia del hielo que allí podría ocultarse.

¿Cómo puede ver el LAMP en la oscuridad? Buscando el débil reflejo del
brillo de las estrellas.

El LAMP es sensible en un rango especial de longitudes de onda de la luz
ultravioleta. No sólo la luz relativamente brillante de las estrellas
está en este rango. El gas de hidrógeno que penetra en el universo emite
también en este intervalo de frecuencias. Para el sensor del LAMP, el
espacio brilla en todas las direcciones. Esta iluminación ambiental
puede ser suficiente para detectar la orografía en la oscuridad de estos
cráteres.

"Es más, el hielo de agua tiene una característica espectral ("la huella
digital") en este mismo rango de luz ultravioleta; esto nos ha de
permitir obtener la evidencia espectral de que existe hielo en estos
cráteres, explica Alan Stern, científico del Instituto de Investigación
Southwest y principal investigador del LAMP.

La nave espacial está también provista de un láser que puede captar los
pulsos de luz en el interior de los cráteres. El propósito principal de
este instrumento, llamado LOLA (siglas en inglés de Altímetro Láser del
Orbitador Lunar), es el de realizar un mapa muy exacto del contorno
completo de la Luna. Como algo adicional, medirá también el resplandor
de cada reflexión del láser. Si el suelo contiene cristales de hielo en
una proporción tan pequeña como del 4%, el pulso de regreso sería
notoriamente más luminoso.

LOLA por sí solo no puede demostrar que el hielo esté allí. "Cualquier
tipo de cristales reflexivos podrían producir pulsos brillantes",
comenta David Smith, principal investigador del LOLA en el Centro
Goddard de Vuelos Espaciales de la Nasa. "Pero si vemos pulsos más
luminosos sólo en estas sombras permanentes, sospecharíamos de la
presencia de hielo".

Uno de los instrumentos del LRO, llamado Diviner, trazará el mapa de la
temperatura de la superficie de la Luna. Los científicos pueden utilizar
estas mediciones para buscar los lugares donde podría existir hielo.
Incluso en las sombras permanentes de los cráteres polares, las
temperaturas deben ser muy bajas para que el hielo resista a evaporarse.
Así, Diviner proporcionará una "comprobación real" de los otros
instrumentos sensibles al hielo del LRO, identificando las zonas donde
las señales positivas de hielo no tendrían ningún sentido ya que la
temperatura sería demasiado alta.

Otra comprobación real vendrá del LEND (siglas en inglés del Detector de
Neutrones de Exploración Lunar) del LRO, que cuenta los neutrones que
emigran hacia el exterior de la superficie lunar. ¿Por qué la Luna emite
neutrones? ¿Y qué tiene que ver esto con el agua? La Luna es bombardeada
constantemente por los rayos cósmicos que generan neutrones cuando
golpean el suelo. Los compuestos de Hidrógeno como el H2O absorben
neutrones; de esta manera una disminución en la radiación de neutrones
podría señalar alguna clase de... oasis. El Instituto de Investigación
Espacial de la Agencia Espacial Federal en Moscú está a cargo del
desarrollo del LEND, con Igor Mitrofanov como responsable del proyecto.

"Existe una gran compatibilidad entre los distintos instrumentos del
LRO", anota Chin. "Ninguno de estos instrumentos por sí solo podría
proporcionar evidencia definitiva de la existencia de hielo en la Luna,
pero si todos ellos indican hielo en la misma zona, el resultado sería
convincente".

Chin agrega también otra razón por la cual el descubrimiento de hielo
cerca de los polos de la Luna sería un evento de mucha importancia:

No muy lejos de algunos cráteres permanentemente sombreados existen
regiones montañosas con luz solar constante, conocidas románticamente
como "los picos de eterna luz solar". En consecuencia, una base lunar
podría ubicarse sobre uno de esos picos, proveyendo a los astronautas de
energía solar permanente, a corta distancia de los fondos de los valles
de los cráteres, ricos en hielo listo para ser extraído y utilizado.

¿Optimismo? ¿O un plan razonable? El Orbitador de Reconocimiento Lunar
nos dará la respuesta.

Enlace directo al artículo en español con fotografías:
http://ciencia.nasa.gov/headlines/y2005/28apr_lro.htm?list374952

Créditos y Contactos
Autor: Patrick L. Barry
Funcionario Responsable de Nasa: Ron Koczor
Editor de Producción: Dr. Tony Phillips
Curador: Bryan Walls
Relaciones con los Medios: Steve Roy
Traducción al español: Xavier Civit/Carlos Román
Editor en rspañol: Héctor Medina

El Directorio de Ciencias del Centro Marshall para Vuelos Espaciales de
la Nasa patrocina el Portal de Internet de Science@... que incluye a
Ciencia@... La mión de CiCiencia@... es ayudar a púúblico a eteender
cuán emocionantes son las investigaciones que se realizan en la Nasa y
colaborar con los científicos en su labor de difusión.

Este artículo fue traducido al español con el apoyo de Astroseti.org


 



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